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Les langues régionales de France : le basque, langue vénérable (3/20)

3ème émission de la série proposée par la linguiste Henriette Walter

Les nombreuses langues de France sont en majorité d’origine latine, et c’est à la périphérie que se sont maintenues des langues d’origines différentes. On y trouve des langues de la famille indo-européenne, comme le breton, langue de la branche celtique, et comme le flamand, le francique lorrain et l’alsacien, de la branche germanique. L’une d’entre elles fait exception : le basque. Peut-on en percer le mystère ?


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- La question des origines

L'origine de cette langue, qui ne ressemble à aucune autre langue de France et même d'Europe, reste mystérieuse. On a longtemps pensé qu'elle constituait un des derniers vestiges de la langue des Ibères, mais on lui a trouvé également des ressemblances avec des langues aussi diverses que le hongrois, certaines langues du Caucase, le berbère et même des langues amérindiennes, ou encore le japonais, mais aucune des hypothèses formulées n'a pu être suffisamment étayée pour être convaincante.


- Géographie et histoire du basque

Aujourd'hui, le basque se partage entre l'Espagne et la France, où il recouvre la moitié occidentale du département Pyrénées Atlantiques (arrondissement de Bayonne et une partie de celui d'Oloron), ce qui représente à peu près le tiers du territoire occupé par les bascophones d'Espagne. Mais la langue s'étendait autrefois beaucoup plus loin, si l'on en croit le témoignage des noms de lieux, qui portent des traces de leur origine basque, au nord du Pays basque actuel, comme Alos dans l'Ariège, Garrosse dans le Tarn-et-Garonne, ou Giscos en Gironde.


Cette langue est donc très ancienne, mais depuis quand connaît-on son existence?
Déjà Jules César, dans le De bello gallico, avait indiqué que la Gaule se divisait en trois parties : du nord au sud, la Belgique, la Celtique et l'Aquitaine, patrie présumée des ancêtres des Basques. Ces Aquitains, César les décrivait comme différents des Romains par leur apparence, par leur mode de vie et par leur langue.
Donc, déjà présente dans cette région sans doute avant même l'arrivée des Gaulois (qui remonte, elle, au milieu du 1e millénaire av. JC.), la langue basque n'est pourtant attestée par écrit qu'à partir du Xe siècle de notre ère, et uniquement dans quelques rares phrases difficiles à interpréter. On a donc beaucoup de mal à reconstituer son histoire, d'autant plus que le premier livre imprimé en basque ne date que de 1545. C'est un petit recueil de poèmes, rédigé dans le dialecte bas-navarrais, par le curé du village de Saint-Michel-le-Vieux, Bernard Dechepare.
Donc, pas beaucoup de textes(...)


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